Ballena azul

La ballena azul es una enorme especie de ballena que se encuentra en aguas subtropicales y polares de todo el mundo. Algunos individuos crecen más de 30 metros. No es sólo la especie animal más grande del mundo, sino que también se cree que podría ser la criatura más grande que haya existido.

Ballena azul

Ballena azul saltando en el mar

Existen tres subespecies reconocidas que son la Ballena Azul del Norte, la Ballena Azul del Sur y la Ballena Azul Pigmea, que alcanza una longitud media de 24 metros.

A pesar de su enorme tamaño, debido a su naturaleza se reproducen muy lentamente y sus ejemplares no han sido muy numerosas. Han ido disminuyendo drásticamente en número debido  a que han sido cazados por humanos particularmente durante los últimos 100 años.

Actualmente están protegidas legalmente y a pesar de que no han sido capturadas deliberadamente desde la década de 1970, su número sigue disminuyendo en gran parte de su área de distribución natural.

Características de la ballena azul

La ballena azul es el animal más grande del planeta, lo que significa que numerosos órganos son mucho más grandes que los encontrados en cualquier otro animal. Al parecer, sólo un respiro de un adulto producirá suficiente aire para llenar casi… ¡2.000 globos! Además, su corazón es tan grande que tiene el mismo tamaño que un coche pequeño, con sus arterias principales lo suficientemente grandes como para que un humano pueda nadar cómodamente.

Siendo mamíferos, deben llegar a la superficie para respirar aire, pero también tienen que expulsarlo y lo hacen mediante a través de sus dos orificios, por los que suelta aire caliente y húmedo, moco y agua de mar. Lo hacen con tal fuerza que crea una columna de más de nueve metros de altura.

Poseen un cuerpo enormemente largo, delgado y estrecho, lo que significa que es capaz de atravesar el agua con facilidad. Su piel sin vello es lisa y de color azul grisáceo con una parte inferior más clara y una serie de pliegues en la garganta que le permiten expandirse a más de cuatro veces su tamaño normal cuando se alimenta. Su gran cola es recta y se divide en dos escamas gomosas al final que ayuda a impulsar sus cuerpos masivos a través del agua.

Pertenecen al grupo de las “Ballenas Baleen”, lo que significa que en lugar de tener dientes, hay hasta 395 platos duros y ardientes que cuelgan de la mandíbula superior y se usan para filtrar el alimento.

Hábitat de la Ballena Azul

Las ballenas azules se encuentran en aguas polares y tropicales de todo el mundo, migrando entre las dos en diferentes épocas del año. En los meses de verano, se encuentran en las frías aguas del Ártico y la Antártida (dependiendo de la subespecie) donde se alimentan de la abundante cantidad de alimento, antes de pasar a aguas más cálidas y menos ricas para el invierno cuando se reproducen.

Aunque las tres subespecies de Ballena Azul difieren ligeramente en tamaño y colorido, la principal diferencia entre ellas es el lugar donde viven con las ballenas Azules del Norte y las Ballenas Azules del Sur que nunca se encuentran. Las Ballenas Azules del Norte tienden a habitar las ricas y vastas aguas de los océanos Atlántico Norte y Pacífico Norte, donde las Ballenas Azules del Sur se encuentran al otro lado del Ecuador en el hemisferio sur. Aunque las ballenas azules pigmeas también se encuentran en el sur, tienden a preferir el Océano Índico meridional junto con el Pacífico Sur.

Comportamiento de la Ballena Azul

Con la excepción de las hembras con sus crías, las ballenas azules son animales solitarios que ocasionalmente se reúnen en grupos sueltos para alimentarse. Estos enormes animales usan una variedad de sonidos (conocidos como canciones) incluyendo zumbidos, chirridos y para comunicarse entre sí, particularmente durante la temporada de cría en invierno.

Con el fin de asegurar que sus voces sean escuchadas, los ruidos que hacen son increíblemente fuertes y habiendo sido grabados a volúmenes superiores a 180 decibelios, son conocidas por ser la criatura que produce el mayor sonido del planeta.

Tiene alerones muy pequeñas y aletas, por lo que se apoya en su enorme cola para ayudarla a surcar el océano. También usan sus colas para hacer inmersiones profundas, ya que al ponerlas sobre la superficie del agua, son capaces de obtener suficiente energía para viajar hasta 200 metros escarpados hacia el mar.

Reproducción de la Ballena Azul

Las ballenas azules se reproducen en las aguas tropicales más cálidas durante el invierno o a principios de la primavera, cuando después de un período de gestación que dura casi un año, la ballena azul hembra da a luz a una sola cría al regresar a la región el año siguiente.

Después de pasar todo el verano comiendo en las frías y ricas aguas de los polos, las ballenas azules hembras no comen casi nada mientras amamantan a sus crías. Las ballenas azules recién nacidas miden ya siete metros de largo y pesan alrededor de 2,5 toneladas y permanecen al lado de su madre por lo menos durante su primer año.

Antes de que se desteten a los ocho meses de edad, se sabe que las ballenas azules consumen hasta 90 kg de leche cada día. Las ballenas azules pueden empezar a reproducirse cuando tienen entre 10 y 15 años de edad y las hembras dan a luz cada dos o tres años. Pueden llegar a vivir hasta 40 años.

Alimentación de la Ballena Azul

La ballena azul es un animal carnívoro que a pesar de no tener los dientes adecuados, sobrevive con una dieta que se compone principalmente de krill y pequeños crustáceos, junto con pequeños peces ocasionales.

Se alimentan nadando hacia un cardumen de presas y gracias a los pliegues en su cuello que les permite expandir la garganta, toman un enorme chorro de agua en el saco creado en su mandíbula inferior y cierran la boca. El agua es entonces expulsada, pero miles de criaturas diminutas son retenidas por sus finas planchas de barbas finas que luego son tragadas.

Las Ballenas Azules son capaces de consumir hasta seis toneladas de presas cada día durante los meses de verano que pasan en las frías y ricas aguas alrededor de los polos. Aunque se sabe que comen una cantidad tremenda durante el verano, cuando migran a las aguas más cálidas, para reproducirse en invierno, apenas comen nada.

Depredadores

Por su gran tamaño, apenas tienen depredadores naturales. Así que su mayor amenaza son los humanos. Sin embargo, las crías jóvenes de Ballena Azul son más vulnerables, particularmente una vez que han dejado las aguas más seguras y cálidas de su vivero y comienzan a viajar a través de los mares más peligrosos.

Las ballenas azules son presas de grupos de ballenas asesinas que son capaces de usar su inteligencia y trabajo en equipo para capturar y matar a un animal tan grande.

En el siglo XIX con la invención de un arpón más técnico, comenzó el mayor problema. Con tecnologías cada vez mejores, la situación se agudizó en los años 1900 y diezmó la población mundial, con humanos cazando su carne y grasa hasta que una prohibición internacional finalmente les dio algo de protección en la década de 1960.

Relación de la Ballena Azul con los humanos

Históricamente, la gente no habría sido capaz de cazar ballenas azules, ya que simplemente no tenían medios para hacerlo, comiendo la carne y usando la grasa para producir aceite de aquellos individuos que se quedaron varados o se encañaron en la costa.

Con mejores embarcaciones y herramientas para la caza, la captura de ballenas azules comenzó en el Atlántico Norte en 1868 y se había extendido por todo el mundo a principios de siglo.

En 1966, fueron protegidas de la caza después de que el número de sus poblaciones disminuyera drásticamente en todo el mundo y no ha habido ninguna ballena azul capturada deliberadamente desde 1978 en la costa de España. Hoy en día, la gente admira enormemente a estos gentiles gigantes con viajes de observación de ballenas que son populares en todo el mundo.

Amenazas de la Ballena Azul

Hoy en día, la ballena azul es catalogada por la UICN como un animal que está en peligro de extinción en su medio ambiente oceánico con menos de 20.000 individuos que se cree que quedan en todo el mundo. Hace cien años se estimaba que la población era significativamente más alta, en torno a los 200.000 habitantes, pero las cifras fueron eliminadas debido a la caza.

Se cree que las poblaciones, hoy en día, no se enfrentan a ninguna amenaza importante con los efectos del calentamiento global que derrite las capas de hielo en los polos, que se consideran la mayor preocupación. Aunque ya no son cazados (y se cree que las poblaciones en algunas zonas están aumentando), las ballenas azules se ven amenazadas por accidentes con barcos.