Cocodrilo enano

El cocodrilo enano es una pequeña especie de cocodrilo que se encuentra nativamente en los bosques pluviales de África Occidental. El Cocodrilo Enano es la especie de cocodrilo más pequeña del mundo y es también una de las más distintivas con un hocico corto, ancho y escamas resistentes que cubren todo su cuerpo negro (la mayoría de los cocodrilos no tienen escamas blindadas en la parte inferior). Estas características han llevado a que el cocodrilo enano sea conocido por una serie de nombres diferentes, incluyendo el cocodrilo de nube ancha, el cocodrilo óseo y el cocodrilo negro. Hay dos especies reconocidas de cocodrilo enano que son el cocodrilo enano de África Occidental y el cocodrilo enano del Congo que difieren ligeramente no sólo en su ubicación, sino también en su apariencia y comportamiento. Aunque los cocodrilos enanos se encuentran comúnmente en partes de su área de distribución natural, su número en otros ha disminuido debido principalmente a la pérdida de hábitat y la caza.

Anatomía y apariencia del

El cocodrilo enano rara vez crece a más de 1,6 metros de largo con los individuos conocidos más grandes alcanzando una longitud máxima de 1,9 metros. El cuerpo del cocodrilo enano es de color negro con una parte inferior amarillenta y está protegido por resistentes escamas blindadas, que son placas óseas que no sólo lo protegen de lesiones, sino que también evitan que el animal se queme por el calor del sol. El Cocodrilo Enano tiene una serie de adaptaciones que le ayudan cuando está en el agua, incluyendo su cola verticalmente aplanada, muscular que se utiliza para impulsar sus cuerpos cuando nadan y correas entre los dedos de sus pies que les ayuda a negociar las orillas resbaladizas. Sus ojos y fosas nasales están situados en la parte superior de sus cabezas para permitir que el Cocodrilo Enano pueda ver y respirar mientras el resto de su cuerpo está sumergido, lo que le permite a la vez observar presas y depredadores casi completamente ocultos.

Distribución y hábitat de cocodrilos enanos

El Cocodrilo Enano se encuentra en varios países de África Occidental, incluyendo Angola, Camerún, Congo, Gambia, Gambia, Ghana, Guinea, Liberia, Nigeria, Senegal y Sierra Leona, aunque las poblaciones varían drásticamente de una región a otra. Los cocodrilos enanos tienden a ser encontrados en ríos de lento movimiento en áreas de densa selva tropical junto con pantanos, pozos permanentes de agua y llanuras inundables estacionales. A pesar de estar especialmente adaptados a la vida en el agua, los cocodrilos enanos también pasan mucho tiempo en la tierra donde cavan madrigueras en la orilla del río para descansar durante el día. Sin embargo, están seriamente amenazados por la pérdida de sus hábitats a lo largo de gran parte de su área de distribución natural, principalmente en forma de deforestación para la tala de árboles, para desbrozar tierras para la agricultura y dar paso a los crecientes asentamientos humanos.

Comportamiento y estilo de vida de los cocodrilos enanos

El Cocodrilo Enano es un animal nocturno y generalmente solitario que caza presas pequeñas tanto en el agua como en las orillas en la oscuridad. Durante el día descansan en madrigueras excavadas en el suelo de la ribera del río a las que se accede por túneles de entrada y salida de varios metros de longitud. Sin embargo, si son incapaces de encontrar un sitio de madrigueras adecuado, el Cocodrilo Enano se esconderá entre las raíces sumergidas de los árboles que cuelgan en el agua. El Cocodrilo Enano es un animal de sangre fría, lo que significa que tiene que tomar el sol para calentar su cuerpo y darle la energía para cazar, y entrar en el agua para enfriarlo. Cuando están en el agua, los cocodrilos enanos hunden sus cuerpos bajo la superficie para que sólo sus ojos y fosas nasales queden expuestos, de manera que puedan esconderse de los depredadores potenciales y emboscar a presas insospechadas.

Reproducción de cocodrilos enanos y ciclos vitales

Los cocodrilos enanos tienden a reproducirse al principio de la estación húmeda (mayo – junio) cuando un macho se apareará con varias hembras que comparten su territorio. La hembra construye entonces un nido arrastrando la vegetación podrida para crear un montículo donde pone hasta 20 huevos blancos y correosos. A medida que la vegetación se descompone, libera calor que ayuda a mantener los huevos calientes durante la incubación. La hembra de cocodrilos enanos protegerá ferozmente sus huevos de los depredadores hasta que eclosionen tres meses más tarde, cuando la joven la llama y los saca del montículo para ayudarlos a escapar (incluso se sabe que ruedan suavemente los huevos que aún no han salido de sus bocas para romper la cáscara). La madre recoge suavemente a su hijo en la boca y lo lleva al agua asegurándose de que llegue a salvo. Aunque los cocodrilos enanos son por lo general independientes de su madre muy rápidamente, se sabe que algunos permanecen cerca de ella durante al menos unas semanas por seguridad.

Dieta y presa de cocodrilo enano

El cocodrilo enano es un animal carnívoro, lo que significa que sólo come otros animales para sobrevivir. Pescados, aves, crustáceos, ranas y sapos constituyen la mayor parte de su dieta junto con los pequeños mamíferos ocasionales. Cocodrilos enanos rompen sus fuertes mandíbulas cerradas para atrapar a su presa que está asegurada por una poderosa mordedura de sus dientes afilados y con forma de cono. A diferencia de varias otras especies animales, los Cocodrilos enanos crecen continuamente y reemplazan sus viejos dientes que son expulsados por los nuevos que se desarrollan a continuación. Sin embargo, son incapaces de masticar los alimentos y, por lo tanto, deben depender de desgarrar a su presa en pedazos que puedan ser tragados enteros. En las áreas donde ocurren inundaciones estacionales, se sabe que cambian su dieta dependiendo de las lluvias, comen más peces que están fácilmente disponibles con las inundaciones y se alimentan más de crustáceos durante la estación seca.

Depredadores y amenazas de cocodrilos enanos

A pesar de ser un depredador poderoso en sí mismo, el pequeño tamaño del cocodrilo enano significa que es un blanco más fácil que sus parientes mucho más grandes, con otros cocodrilos siendo la mayor amenaza para los adultos. Sin embargo, las crías y los huevos son presa de una serie de animales diferentes, entre ellos aves, mamíferos y otros reptiles, a pesar de que su madre los cuida ferozmente. Sin embargo, la mayor amenaza para los cocodrilos enanos a lo largo de gran parte de su área de distribución natural hoy en día es la gente, principalmente en forma de destrucción de hábitat para la madera y el uso de la tierra para la agricultura, incluyendo la creación de grandes plantaciones de palma aceitera. Los cocodrilos enanos también son cazados por la gente local en ciertas áreas para obtener alimentos, con sus pieles resistentes que luego se utilizan en la fabricación de ciertos productos locales.

Datos y características interesantes del cocodrilo enano

Al igual que otros miembros de la familia de los cocodrilos, el cocodrilo enano es una especie antigua que se cree que ha cambiado muy poco en los últimos 65 millones de años. Su naturaleza semiacuática significa que tienen una serie de rasgos distintivos que les ayudan a vivir y alimentarse en el agua, incluido un tercer párpado transparente que puede cerrarse para proteger sus ojos cuando están bajo el agua. Tienen colgajos de piel que se pueden cerrar para cubrir la tráquea y asegurarse de que el agua no entre en los pulmones (lo que significa que el agua no entra en la tráquea cuando abren la boca para atrapar a la presa), junto con colgajos similares que cubren las fosas nasales y las orejas. La gente pensó una vez que los cocodrilos enanos eran caníbales porque la madre lleva a los jóvenes en una bolsa de garganta en la boca, para llevarlos al agua con seguridad.

Relación del cocodrilo enano con los humanos

A diferencia de varios de sus parientes más grandes, la piel dura y blindada del cocodrilo enano ha significado que no son cazados con tanta frecuencia como otras especies de cocodrilos, pero a menudo son cazados por la población local en ciertas áreas. Los cocodrilos enanos también se ven muy afectados por los crecientes niveles de actividad humana en gran parte de su área de distribución natural, ya que pierden sus hábitats debido a la tala de bosques para la industria maderera y para dar paso a plantaciones agrícolas como el aceite de palma. Junto con el creciente tamaño de los asentamientos locales, la tala de bosques tropicales para producir pastos para el ganado también ha significado la pérdida de grandes trozos de su otrora vasta gama natural y puede causar conflictos entre estos reptiles y los agricultores que temen por sus animales.

Estado actual de conservación y vida de los cocodrilos enanos

Hoy en día, el cocodrilo enano está catalogado por la UICN como un animal vulnerable en su entorno natural, con un estimado de 25.000 a 100.000 individuos que se cree que quedan en estado silvestre. Sin embargo, los datos demográficos son a menudo difíciles de recopilar y, aunque están muy explotados en ciertas zonas, el cocodrilo enano sigue teniendo una distribución bastante amplia en varios países de África occidental. El cocodrilo enano todavía se sabe que es localmente abundante en algunas áreas incluyendo partes de Camerún, sin embargo, ha habido disminuciones de población severas en otras debido principalmente a la pérdida drástica de vastas regiones de sus hábitats naturales.