Delfín oscuro

El Delfín Oscuro es una pequeña especie de delfín que habita en las aguas más frías de las plataformas continentales a lo largo del hemisferio sur. Este cetáceo de aspecto distintivo está estrechamente relacionado con otros grandes animales marinos, incluyendo otros delfines, marsopas y ballenas, pero a pesar de su apariencia similar a peces, los Delfines Oscuros son verdaderos mamíferos que respiran aire dentro y fuera de sus pulmones y también succionan sus crías con la leche producida por las glándulas mamarias de la madre. Los Delfines Oscuros están muy extendidos en todo el hemisferio sur, con tres especies reconocidas que han sido agrupadas por su área de distribución geográfica, una en la costa de América del Sur, otra cerca de Sudáfrica y en el Océano Índico, y otra habita en aguas más profundas cerca de Nueva Zelanda. Sin embargo, lamentablemente, a pesar de ser localmente común en ciertas áreas, las poblaciones de Delfines Oscuros han disminuido en gran parte de su área de distribución natural debido principalmente a las amenazas causadas por los crecientes niveles de actividad humana.

Anatomía y apariencia del Delfín Oscuro

El Delfín Oscuro es la más pequeña de las 33 especies de delfines del mundo que crecen por debajo de los dos metros de largo y generalmente pesan menos de 100 kg. Al igual que otras especies de cetáceos, los Delfines Oscuros tienen un cuerpo liso y sin vello, aerodinámico que les ayuda a deslizarse a través del agua y es impulsado por sus dos aletas de cola que yacen horizontalmente en lugar de verticalmente como los peces. La parte superior de sus cuerpos es de color gris oscuro o azul-negro y está separada de su parte inferior gris claro a blanco por una línea gris que va desde el pico hasta la base de la cola. Los Delfines Oscuros también tienen dos líneas grises claras que van en diagonal desde su cola hasta su aleta dorsal, que es alta y curva para ayudarles a cambiar de dirección rápidamente en el agua. El pico del Delfín Oscuro es negro y de forma más redondeada que los de otras especies de delfines y contiene entre 24 y 36 pares de dientes afilados y cónicos, ideales para capturar presas resbaladizas y de rápido movimiento.

Distribución y hábitat del Delfín Oscuro

Los Delfines Oscuros tienden a encontrarse en aguas frías a templadas (10 – 18 grados centígrados) cerca de las plataformas continentales en todo el hemisferio sur, y parecen preferir las regiones de aguas poco profundas (aunque esto puede variar dependiendo de la ubicación y época del año). Aunque generalmente no se sabe que participen en migraciones estacionales, los Delfines Oscuros pueden viajar grandes distancias a través del océano y a gran velocidad en busca de comida. Las tres especies de Delfines Oscuros han sido clasificadas por las regiones en las que viven con las poblaciones más altas encontradas frente a la costa de Sudamérica, el suroeste de África y alrededor de Nueva Zelanda. También se sabe que hay poblaciones en las aguas cercanas a Argentina, junto con los alrededores de las Islas Malvinas (Falkland Islands) más al sur. A pesar de su amplio rango y distribución en todo el hemisferio sur, las poblaciones de Delfines Oscuros han ido disminuyendo debido principalmente a la interacción con los humanos, incluyendo ser cazados por su carne y ser capturados en las redes que se utilizan para capturar los peces balleneros que cazan los Delfines Oscuros.

Comportamiento y estilo de vida del Delfín Oscuro

Los comportamientos y hábitos exactos de los Delfines Oscuros dependen de la especie y donde viven, sin embargo, generalmente pasan tiempo cerca de la costa descansando durante el día en pequeños grupos que consisten de entre diez y veinte individuos. A medida que cae la noche, estos pequeños grupos comienzan a viajar más lejos de la tierra para alimentarse y formar grupos de hasta 1.000 individuos que incluyen tanto hombres como mujeres para trabajar juntos y acorralar bancos de peces. Los Delfines Oscuros son animales increíblemente sociables y pueden ser vistos jugando, acicalándose y saltando juntos después de alimentarse antes de dividirse en sus grupos más pequeños de nuevo para regresar más cerca de la costa a descansar. Aunque son capaces de bucear hasta 90 segundos a la vez, al igual que otros mamíferos marinos, los Delfines Oscuros deben seguir regresando a la superficie del agua para respirar, y expulsar el aire viejo y el agua de sus pulmones a través del único orificio que se encuentra en la parte superior de sus cabezas. Son animales muy inteligentes y a menudo se les ve saltar del agua antes de volver a bucear después de deslizarse por el aire durante unos segundos. Esta técnica se conoce como marsopa y permite que el Delfín Oscuro respire pero sin tener que ir más despacio cuando persigue a la presa.

Reproducción del Delfín Oscuro y Ciclos de Vida

A pesar de estar relativamente extendido por todo el hemisferio sur, la naturaleza de movimiento rápido del Delfín Oscuro ha significado que a menudo puede ser difícil estudiar estos animales en la naturaleza silvestre y por lo tanto se sabe muy poco acerca de sus vidas en general. La mayoría de los terneros del Delfín Oscuro tienden a nacer hacia el final del invierno y en los primeros meses de verano, entre octubre y febrero, cuando la hembra da a luz a una sola cría después de un período de gestación que dura alrededor de 11 meses. La cría del Delfín Oscuro se alimenta de la leche nutritiva de su madre hasta que se le enseña a cazar después de un año. Los terneros tienden a permanecer cerca de su madre hasta que tienen alrededor de tres años cuando salen para unirse a una vaina propia (machos que a menudo forman grupos de solteros), y la hembra es entonces capaz de aparearse de nuevo. Se cree que los Delfines Oscuros son capaces de reproducirse por primera vez cuando tienen entre cuatro y cinco años de edad y se cree que viven por un promedio de 20 años.

Dieta y Presa del Delfín Oscuro

El Delfín Oscuro es un animal carnívoro que sólo se alimenta de otros animales para obtener los nutrientes que necesita para sobrevivir. Al congregarse en grandes grupos, los Delfines Oscuros pueden atrapar enormes cardúmenes de peces para que tengan la mejor oportunidad de alimentarse, viajando a través de las aguas en una línea y empujando el cardumen a un área donde está atrapado. La presa depende en gran medida de la zona en la que se alimentan los Delfines Oscuros, pero más comúnmente consumen anchoas, sardinas y caballa en aguas poco profundas, calamares a profundidades medias y presas más grandes incluyendo merluza y pulpo en aguas profundas. Aunque los Delfines Oscuros tienen una excelente audición y son capaces de ver muy bien a través del agua, en realidad es un sistema especialmente desarrollado que estos animales usan, el cual les ayuda a localizar las presas y a evitar los obstáculos que se avecinan. Al producir una serie rápida de ruidos de clic, el cerebro del Delfín Oscuro es entonces capaz de traducir los clics que rebotan de las cosas por delante (como los peces) en un mapa de sonido mental del área circundante y por lo tanto sabe exactamente dónde encontrar comida.

Depredadores y Amenazas del Delfín Oscuro

El tamaño relativamente grande, la naturaleza sociable y la velocidad del Delfín Oscuro hacen que tenga muy pocos depredadores que lo cazen en su entorno natural. Las vainas de Ballenas Asesinas (a las que están relacionadas) son los principales depredadores del Delfín Oscuro junto con algunas especies grandes de tiburones que se aventuran en las aguas costeras poco profundas. La mayor amenaza para las poblaciones de Delfines Oscuros del mundo, sin embargo, es que las personas están invadiendo cada vez más sus hábitats naturales, generalmente en forma de pesca comercial. Como los seres humanos están pescando el mismo pez ballena que los Delfines Oscuros, a menudo los lleva a ser atrapados en grandes redes donde pueden quedar atrapados rápidamente. Otras razones para el declive de los Delfines Oscuros incluyen el hecho de que también son cazados en algunas áreas (particularmente Perú) por su carne y son heridos por grandes barcos que los atacan.

Delfín Oscuro Datos y Características Interesantes

Se cree que el Delfín Oscuro es una de las especies animales más inteligentes del mundo e incluso se comunica con otros individuos usando su propio lenguaje que consiste en una serie de silbatos, clics y chirridos. La forma única del cuerpo del Delfín Oscuro significa que es increíblemente flexible y, de hecho, la especie de delfín más ágil del mundo. A menudo se les ve saltar del agua tanto cuando nadan como cuando juegan y el ruido que causan al bucear en el agua es capaz de viajar hasta 1 km a través del agua y hasta 3 km por el aire. Los Delfines Oscuros son conocidos por ser animales increíblemente sociables con individuos enfermos o heridos ayudados por otros que los empujan hacia la superficie para que el individuo vulnerable pueda respirar. Además de ser vistos juntos en sus propias vainas, se sabe que los Delfines Oscuros también interactúan con otros cetáceos, incluyendo los Delfines Comunes, con los que se alimentan.

Relación Delfín Oscuro con los Humanos

A pesar de ser uno de los animales más inteligentes del mundo, la creciente cantidad de obstáculos creados por el hombre, tales como barcos y aparejos que tiran basura al mar, ha llevado a una disminución de las poblaciones de Delfines Oscuros, ya que a menudo son golpeados por ellos. Las poblaciones de América del Sur también han sufrido enormemente a causa de la caza de la carne, que se utiliza como cebo para el pescado y para el consumo humano. Un estudio llevado a cabo entre 1991 y 1993 reveló que 7.000 Delfines Oscuros fueron capturados cada año y aunque la caza de delfines ha sido prohibida recientemente, todavía son comúnmente cazados como alimento. Sin embargo, el problema que más afecta a todas las poblaciones de Delfines Oscuros es el hecho de que a menudo son capturados por accidente en grandes redes de pesca que están apuntando a los mismos peces que los delfines. Sin embargo, en un número creciente de lugares alrededor del mundo observando el acrobático Delfín Oscuro se está haciendo cada vez más popular entre los turistas y concienciando sobre las amenazas que enfrentan.

Estado de Conservación del Delfín Oscuro y Vida Hoy

Hoy en día, el Delfín Oscuro es catalogado por la UICN como Datos Deficientes, lo que significa que aunque ciertas poblaciones en ciertas áreas están bien reportadas, poco se sabe realmente sobre aquellos individuos que habitan en regiones despobladas. Sin embargo, se sabe que su número está disminuyendo drásticamente en todo el hemisferio sur, debido principalmente a los crecientes niveles de actividad humana en sus ambientes nativos. A pesar de que la caza de estos animales está prohibida, siguen siendo capturados anualmente en redes y arrastreros por millares.