Erizo de mar

El erizo de mar se encuentra en los fondos marinos de todo el mundo, pero rara vez en las regiones polares más frías. Los erizos de mar se encuentran comúnmente a lo largo del fondo rocoso del océano, tanto en aguas poco profundas como profundas, y los erizos de mar también se encuentran comúnmente en los arrecifes de coral.
Hay casi 200 especies diferentes de erizos de mar reconocidos, que vienen en todas las formas y tamaños. Algunos erizos de mar están cubiertos de largas espigas finas, mientras que otros tienen una cáscara dura hecha de placas calcáreas. El erizo de mar rojo es la criatura viviente más larga de la tierra, con algunos viviendo más de 200 años.

Los erizos de mar son animales omnívoros y por lo tanto comen tanto materia vegetal como animal. El erizo de mar se alimenta principalmente de algas en los corales y rocas, así como de materia en descomposición como peces muertos, mejillones, esponjas y percebes.

Los erizos de mar son presa de muchos depredadores que habitan en su entorno marino, pero también de animales que no lo hacen. Los principales depredadores del erizo de mar son cangrejos, peces grandes, nutrias marinas, anguilas, aves y humanos. En algunos países, ciertas especies del erizo de mar son cazadas y servidas como un manjar.

Los erizos de mar tienen un cuerpo redondeado y con largas espinas que salen de él. Las espinas del erizo de mar se utilizan para la protección, para moverse y para atrapar las partículas de alimentos que flotan en el agua. Los erizos de mar tienen cinco filas pares de pequeños pies tubulares que se encuentran entre las espinas dorsales. Los pies del erizo de mar tienen ventosas que ayudan al erizo de mar a moverse, capturar alimentos y a agarrarse al fondo del océano.

Los erizos de mar también tienen poca estructura de garras entre sus espinas vertebrales que el erizo de mar usa como protección. Estas estructuras (conocidas como pedicelares) son pequeñas estructuras de picadura que no sólo se utilizan para la defensa y obtención de alimentos, sino que también son vitales para mantener limpio el cuerpo del erizo de mar.

La boca del erizo de mar (conocido como la linterna de Aristóteles), se encuentra en el centro en la parte inferior del cuerpo del erizo de mar y tiene cinco platos similares a los dientes para la alimentación. El ano del erizo de mar se encuentra en la parte superior del cuerpo. Al igual que con otros equinodermos, los erizos de mar no tienen cerebro y en su lugar dependen de su sistema vascular de agua, que es como un sistema circulatorio y se compone de canales llenos de agua que corren a través del cuerpo del erizo de mar.

Los erizos de mar desovan durante la primavera, y el erizo de mar hembra libera millones de diminutos óvulos recubiertos de gelatina en el agua que luego son fertilizados por los espermatozoides del erizo de mar macho. Los diminutos huevos de erizo de mar se convierten en parte del plancton y los bebés de erizo de mar (larvas) no eclosionan durante varios meses. El erizo de mar joven no será lo suficientemente grande como para retirarse del plancton y descender al fondo marino hasta que tenga entre 2 y 5 años de edad.

Debido al dragado en el fondo del océano y a la contaminación del agua, las poblaciones de erizos de mar están disminuyendo y el erizo de mar y hoy en día se cree que está amenazado de extinción.