Hipopótamo pigmeo

El hipopótamo pigmeo es un mamífero herbívoro de tamaño mediano que habita en los bosques húmedos y pantanos de África Occidental. El hipopótamo pigmeo está estrechamente relacionado con otras especies de hipopótamos africanos, que es el hipopótamo común, pero es mucho más pequeño en tamaño y pesa alrededor de una quinta parte del enorme peso de su primo. Aunque las dos especies pueden parecer muy parecidas, en realidad hay una serie de diferencias notables ya que el hipopótamo pigmeo tiene una boca más estrecha y un cuerpo más liso que le ayuda a moverse rápidamente a través de la densa vegetación de la selva. También pasan mucho menos tiempo en el agua que el Hipopótamo Común e incluso descansan en madrigueras en la vegetación a orillas de los ríos. Sin embargo, a diferencia de su primo mayor, el hipopótamo pigmeo es un animal muy raro que está gravemente amenazado en sus hábitats restantes tanto por la caza como por la pérdida de hábitat, que parece ser difícil de controlar en una región tan poco regulada.

Debido al tamaño relativamente grande del hipopótamo pigmeo, tiene pocos depredadores naturales dentro de sus hábitats forestales nativos, con la excepción de que ocasionalmente es acechado por un leopardo. Sin embargo, los terneros más pequeños y vulnerables son presa de una serie de depredadores de la selva, entre ellos otros gatos silvestres y serpientes grandes como los pitones, que pueden emboscar fácilmente a los terneros jóvenes desprotegidos mientras su madre está en busca de alimento. Sin embargo, la mayor amenaza para las poblaciones restantes de hipopótamos pigmeos es la gente, que los ha cazado por su carne y ha destruido vastas áreas de sus hábitats forestales únicos. La deforestación a menudo ilegal de gran parte de la selva tropical africana consiste en proporcionar maderas raras y exóticas para la industria maderera y desbrozar tierras para dar paso a la agricultura y la agricultura.

 

El Hipopótamo pigmeo tiene un largo cuerpo en forma de barril cubierto de piel gris pizarra, que se aclara hacia la parte inferior. La cabeza del hipopótamo pigmeo es pequeña en relación al tamaño de su cuerpo y junto con su boca más estrecha, les facilita correr por el bosque a gran velocidad. Debido al hecho de que el Hipopótamo pigmeo ha evolucionado hasta convertirse en un hipopótamo que habita más tierra que el Hipopótamo Común más grande, tienen una serie de adaptaciones que les ayudan cuando están en el denso bosque. Aunque el hipopótamo pigmeo sigue siendo semiacuático y entrará en el agua, tiene menos dedos de los pies palmeados que su primo para ayudarles a moverse más eficazmente en tierra, y sus ojos también se encuentran en los lados de la cabeza en vez de en la parte superior, lo que les ayuda a ver más a su alrededor cuando están entre los árboles. El hipopótamo pigmeo también tiene largos caninos llamados colmillos y aunque no están a la altura de los impresionantes como los que se encuentran en la boca del hipopótamo común, todavía se utilizan para intimidar a rivales e intrusos.

A pesar de que el hipopótamo pigmeo habría sido encontrado una vez a lo largo de más de su área de distribución actual, la evidencia sugiere que la especie siempre ha sido bastante rara. Los hipopótamos pigmeos se encuentran en Liberia y Costa de Marfil en África occidental, junto con algunas poblaciones pequeñas y aisladas en la vecina Sierra Leona y Guinea. El hipopótamo pigmeo habita áreas de bosque tropical denso y de tierras bajas y pantanosas, donde pasa la mayor parte de su tiempo buscando alimento y descansando en la tierra. A pesar de que las poblaciones de pigmeos hipopótamos nunca han sido demasiado numerosas, su número ha disminuido drásticamente en los últimos años debido tanto a la caza como a la pérdida de hábitat. Los bosques tropicales naturales que habitan los hipopótamos pigmeos son también el hogar de maderas tropicales raras y codiciadas, por lo que estas áreas están sometidas a altos niveles de tala ilegal.

A diferencia del hipopótamo común más grande y sociable, el hipopótamo pigmeo no vive en manadas y, de hecho, es en gran parte solitario. Pasando los días calurosos descansando en el barro fresco o en la madriguera de otro animal (como una nutria) que ha agrandado, el pigmeo hipopótamo pasa relativamente poco tiempo en el agua y tiende a utilizarlo más como refugio si se siente amenazado. El Hipopótamo pigmeo es nocturno y forrajero en el bosque por la noche para una amplia variedad de materia vegetal y frutos caídos. Al igual que su primo mayor, el hipopótamo pigmeo sigue senderos bien trillados y señalizados entre sus tierras de alimentación y descanso, y puede lanzarse por estos túneles a un ritmo notable si se siente en peligro. A pesar de que los hipopótamos pigmeos recorren áreas de distribución individuales, no es raro que se superpongan a las de otros, e incluso se sabe que toleran la presencia de otros individuos en su territorio.

Durante la época de cría es uno de los principales momentos en que los machos pigmeos hipopótamos se vuelven más agresivos y desnudos los dientes e incluso luchan entre sí para ganarse el derecho a aparearse con las hembras locales. Después de un período de gestación que dura entre seis y siete meses, la hembra de pigmeo hipopótamo da a luz a un solo ternero, ya sea en una madriguera en la densa vegetación o en el agua. Los terneros pigmeos hipopótamos pesan poco menos de 6 kg al nacer y están completamente destetados a los ocho meses de edad, después de lo cual comienzan a acompañar a su madre en viajes de búsqueda de alimento en el bosque. Los hipopótamos pigmeos son animales relativamente longevos que a menudo alcanzan edades más avanzadas que el hipopótamo común promedio, particularidad que se mantiene en cautiverio.

El Hipopótamo pigmeo es un animal herbívoro, lo que significa que sólo busca y consume diferentes tipos de materia vegetal para adquirir todos los nutrientes que necesita para sobrevivir. A diferencia del Hipopótamo Común que se alimenta principalmente (y casi exclusivamente) de hierbas, el Hipopótamo pigmeo tiene una dieta mucho más variada y consume una amplia gama de plantas y material vegetal en todo el bosque. El hipopótamo pigmeo forrajea bajo la cubierta de pastos nocturnos, helechos, hojas, arbustos y frutos que han caído al suelo del bosque desde las ramas de arriba. El Hipopótamo pigmeo utiliza un túnel especial a través de la densa selva para desplazarse con mayor seguridad entre sus áreas de descanso y alimentación, asegurando que siempre pueda tener una buena ruta de escape si el peligro se acerca.

 

Debido a la forma en que se compone la piel del hipopótamo pigmeo, el animal no puede sudar, por lo que cuando entra en contacto con el aire su piel se seca fácilmente. Aunque esto no es un problema en el agua, para combatirlo el resto del tiempo se segrega una sustancia rosada y aceitosa a través de las glándulas de la piel que no sólo previene las quemaduras solares, sino que también puede tener propiedades antibacterianas que ayudan a mantener las heridas limpias y previenen la infección del agua sucia. El hipopótamo pigmeo tiene los pies ligeramente palmeados, lo que le ayuda cuando camina por los fondos de los ríos fangosos y sube por las orillas resbaladizas. Sin embargo, sus pies palmeados no resultan ser una desventaja en tierra, ya que el hipopótamo pigmeo es capaz de atravesar los túneles bien marcados en la vegetación a velocidades de hasta 30 km/h. A pesar de su apariencia, se cree que ambas especies de Hipopótamo en realidad están más estrechamente relacionadas con las ballenas que con otros mamíferos.

El hipopótamo pigmeo ha fascinado a la gente desde la antigüedad egipcia, pero también han sido explotados por ellos. Aunque ahora está legalmente protegido, este raro y escurridizo animal es cazado tanto por sus dientes como por su carne, que a pesar de no estar estrechamente relacionada, se dice que sabe a cerdo. Sin embargo, la gente también ha tenido efectos devastadores en las poblaciones de pigmeos hipopótamos a lo largo de gran parte de su área de distribución natural con la deforestación de sus hábitats nativos empujando a estos animales a regiones cada vez más pequeñas y aisladas. La tala de árboles para la industria maderera y el desbroce de tierras para la agricultura es ilegal en muchas partes de su área de distribución natural, pero lamentablemente es una zona demasiado extensa como para patrullar eficazmente, por lo que la práctica continúa todavía, y los pigmeos hipopótamos también son cazados furtivamente en el proceso.

Hoy en día, el hipopótamo pigmeo está catalogado por la UICN como una especie animal que se encuentra en peligro de extinción en su medio ambiente natural y se encuentra en grave peligro de extinción en un futuro próximo. La subespecie de Pygmy Hippopotamus encontrada en Níger es aún más rara y la Lista Roja la clasifica como en peligro crítico de extinción, aunque muchos creen que puede estar desgraciadamente extinta. Se calcula que hay menos de 3.000 individuos pigmeos hipopótamos que aún se alimentan en los bosques húmedos y calientes del oeste de África y las cifras parecen estar disminuyendo debido a la caza ilegal y la pérdida de hábitat.