Hipopótamo

El Hipopótamo es un gran mamífero semiacuático que se encuentra revoloteando en los ríos y lagos del África subsahariana. A pesar de su apariencia, se cree que el hipopótamo en realidad está más estrechamente relacionado con las ballenas, ya que se cree que las dos tienen un antepasado común que existió hace aproximadamente 54 millones de años. También conocido como el Hipopótamo Común, es una de las dos especies de Hipopótamos que se encuentran en el continente africano, siendo la otra la solitaria y forestal Pygmy Hipopótamo, que sólo se encuentra en el oeste de África y actualmente está en peligro crítico de extinción. Aunque el hipopótamo común sigue siendo abundante y está muy extendido a lo largo de su área de distribución actual, se informa que el número de ejemplares está disminuyendo debido tanto a la caza como a la pérdida de hábitat.

Anatomía y Apariencia Hipopótamo

El Hipopótamo tiene un enorme cuerpo en forma de barril gris que puede medir hasta cinco metros de largo y pesar más de cuatro toneladas, y que está sostenido por patas cortas y achaparradas. Uno de los rasgos más característicos del Hipopótamo son sus enormes mandíbulas, que contienen dos dientes largos caninos (las cejas) que pueden crecer hasta 50 cm de largo y se utilizan para luchar. Debido al hecho de que el Hipopótamo pasa la mayor parte de su vida descansando en el agua, tienen una serie de excelentes adaptaciones para ayudar a su estilo de vida semiacuático, incluyendo cuatro dedos de los pies palmeados en cada pie que ayudan a nadar y caminar sobre orillas resbaladizas, y los ojos, oídos y fosas nasales del Hipopótamo se encuentran en la parte superior de su cabeza. Esto significa que cuando el cuerpo del Hipopótamo se sumerge en el agua, todavía es capaz de ver, oír y respirar mientras se mantiene fresco al calor del sol.

Distribución Hipopótamo y Hábitat

Aunque históricamente los hipopótamos se habrían encontrado en toda Europa y Asia, hoy están confinados en África al sur del desierto del Sahara. El hipopótamo se encuentra siempre cerca del agua y tiende a preferir las zonas cercanas a los pastizales, donde se alimentan durante la noche. Los hipopótamos se encuentran más comúnmente en los ríos y lagos profundos y de lento movimiento en los países del este y el sur, con sólo unas pocas poblaciones más pequeñas y aisladas que todavía se encuentran en el oeste. El Hipopótamo también es residente de los humedales estacionales donde vadean las aguas pantanosas durante el día y pastan en las pequeñas islas por la noche. Aunque el hipopótamo sigue siendo común en gran parte del África subsahariana, su número ha ido disminuyendo con la pérdida de sus hábitats naturales causada principalmente por la limpieza de tierras para la agricultura.

Comportamiento hipopótamo y estilo de vida

El hipopótamo pasa hasta 18 horas al día en el agua para mantenerse fresco, pero cuando cae la oscuridad, se aventuran a la tierra y siguen caminos bien surcados hasta sus tierras de alimentación, antes de regresar al agua por la mañana. El Hipopótamo es uno de los animales más grandes y temidos de África, ya que se sabe que tanto los machos como las hembras son increíblemente agresivos en algunos puntos. El Hipopótamo tiende a vivir en manadas pequeñas que contienen entre 10 y 20 individuos que se componen de hembras con sus crías. El rebaño es liderado por el macho dominante que vigilará ferozmente su tramo de ribera del río, tanto de intrusos como de machos rivales, amenazándolos abriendo su enorme boca para exponer los colmillos de medio metro de largo. Si esto falla, los dos pelearán y las heridas mortales a menudo serán causadas. Aunque el macho dominante permitirá la entrada de otros machos en su territorio siempre que se comporten bien, posee los derechos reproductivos de las hembras en el rebaño.

Reproducción hipopótamo y ciclos vitales

Después de un período de gestación que dura alrededor de ocho meses, la hembra de Hipopótamo da a luz a un solo ternero generalmente durante la temporada de lluvias. Aunque como muchas otras actividades (incluyendo el apareamiento) el Hipopótamo a menudo da a luz en el agua, en realidad no es tan raro que sus crías nazcan en la tierra. La hembra protege a su cría ferozmente y cabalga sobre su espalda para mantenerla segura. Los terneros hipopótamos están completamente destetados cuando tienen 18 meses de edad pero tienden a permanecer con su madre hasta que crecen completamente, a menudo no la abandonan hasta los 7 u 8 años de edad. Aunque los machos jóvenes se volverán más independientes y encontrarán su propio parche de banco para patrullar, las hembras se unirán a una manada de otras hembras y crías, pero a pesar de este comportamiento aparentemente sociable, no parecen interactuar socialmente e incluso pastarán por su cuenta cuando abandonen el agua por la noche.

Dieta y presa del hipopótamo

El Hipopótamo es un animal herbívoro, lo que significa que a pesar de sus dientes enormemente largos y afilados, son vegetarianos. Diferentes especies de gramíneas son la principal fuente de alimento para el Hipopótamo que se encuentran en las llanuras relativamente cercanas al agua. Cuando llegan a tierra por la noche, los hipopótamos pueden recorrer hasta 5 km durante la noche para llegar a sus comederos siguiendo senderos señalizados con estiércol. Curiosamente, el Hipopótamo ni siquiera usa sus grandes caninos para comer, sino que tiene labios fuertes que se usan para cortar los pastos y los dientes de las mejillas que luego los muelen. A pesar de su gran tamaño, el Hipopótamo sólo come alrededor de 40 kg de comida por noche, ya que utiliza muy poca energía mientras flota en el agua durante la mayor parte del día. En las zonas cercanas a los asentamientos humanos, los hipopótamos también han invadido cultivos que consumen principalmente arrozales y simplemente pisotean a otros.

Depredadores y amenazas del hipopótamo

El hipopótamo es uno de los mamíferos más grandes del continente africano y aunque los adultos maduros son mucho más difíciles de matar para los depredadores, siguen siendo presa de varios depredadores en los humedales. Los gatos grandes como los Leones y otros animales como las hienas y los cocodrilos son los depredadores más comunes del hipopótamo, particularmente de los individuos jóvenes o enfermos. Es debido a esto que se cree que las hembras se congregan en manadas ya que un número mayor de hembras son más intimidantes para los carnívoros hambrientos. El hipopótamo también se ve amenazado por la pérdida de sus hábitats naturales, pero también por la caza. El hipopótamo ha sido cazado por la gente tanto por su carne como por sus dientes de marfil. Desde la prohibición del comercio de marfil de elefante, el número de hipopótamos asesinados por sus dientes ha aumentado drásticamente.

Hipopótamo Datos y características interesantes

El hipopótamo tiene una cabeza enorme que representa alrededor de un tercio de su peso corporal total, con una enorme boca que puede abrirse hasta 150 grados y revelar sus colmillos grandes que pueden pesar hasta 3 kg cada uno. Debido a la composición de la piel del hipopótamo, el animal no puede sudar, por lo que cuando entra en contacto con el aire la piel se seca fácilmente. Aunque esto no es un problema en el agua, para combatirlo el resto del tiempo se segrega una sustancia rosada y aceitosa a través de las glándulas de la piel que no sólo previene las quemaduras solares, sino que también puede tener propiedades antibacterianas que ayudan a mantener las heridas limpias y previenen la infección del agua sucia. A pesar de que el Hipopótamo parece ser lento en tierra gracias a sus patas cortas y rechonchas, es capaz de correr a velocidades bastante notables y de alcanzar las 30 mph cuando corre.

Relación hipopótamo con los humanos

El hipopótamo se puede encontrar en todo tipo de folklore africano antiguo con su nombre en griego significa “Caballo de Agua”. A pesar de esta fascinación por los hipopótamos, la caza de sus carnes y colmillos los ha eliminado de vastas áreas de su antigua gran área de distribución natural y el número de individuos sigue disminuyendo especialmente en ciertas áreas debido a la pérdida de hábitat. En estas zonas donde los hipopótamos se ven obligados a menudo a asaltar los cultivos para encontrar alimentos, son vistos como plagas por los agricultores que no sólo temen por su sustento, sino también por sus propias vidas. Se sabe que el hipopótamo es un animal agresivo considerado por muchos como uno de los mamíferos más peligrosos de África, ya que los ataques contra las personas (especialmente los pescadores) no son inauditos.

Estado de conservación del hipopótamo y la vida actual

Hoy en día, el hipopótamo está catalogado por la UICN como un animal vulnerable en su medio ambiente natural, sin embargo, el hipopótamo sigue siendo considerado abundante en gran parte de su área de distribución natural actual, con la excepción de las poblaciones en África occidental que se encuentran cada vez más aisladas. Aunque las poblaciones de hipopótamos se consideran estables en varios países del sur y el este del continente, disminuyen en muchos otros y se ven particularmente amenazadas por la caza furtiva de colmillos.