Morsa

La morsa es un gran mamífero marino que habita en las frías y heladas aguas del Círculo Polar Ártico. Se cree que se relacionan más estrechamente con las focas peleteras, por lo que las morsas son los segundos mamíferos marinos más grandes que llegan a la costa para reproducirse después de las focas elefantes y son muy distintivos entre los pinípedos debido a sus bigotes sensibles y sus colmillos largos. Hay dos especies diferentes de moras que varían ligeramente en apariencia pero principalmente en su ubicación geográfica, que son la morsa del Atlántico y la morsa del Pacífico. Sin embargo, se discute ampliamente si existe o no una tercera especie conocida como la morsa laptev que se encuentra en el mar de Laptev, que muchos creen que es simplemente una población de morsas del Pacífico que habita específicamente en la zona. Se considera que la morsa es una especie animal cada vez más vulnerable, aunque la recopilación de datos sobre estas escurridizas criaturas puede ser difícil, por lo que es difícil determinar con exactitud el estado actual de las poblaciones de moras en la naturaleza.

Las morsas tienen cuerpos grandes y alargados que son más anchos en la cabeza y el cuello y se estrechan hacia su cola, que está incrustada en una red de piel. Su piel dura y arrugada está recubierta por una capa de pelos escasos y gruesos, generalmente de color grisáceo o marrón. Sin embargo, al tomar el sol fuera del agua, la piel de la morsa (que puede llegar a tener hasta 4 cm de grosor) desarrolla una coloración rosada rojiza. Las morsas tienen dos pares de aletas que se utilizan para ayudar a impulsar a estos grandes animales con gran agilidad a través del agua, con sus cuerpos impulsados por sus aletas traseras mientras que las aletas delanteras se utilizan para guiarlos en la dirección correcta. En tierra firme, se mueven torpemente a cuatro patas, doblando sus aletas traseras bajo ellas en ángulos rectos para darles más apoyo. La piel en el fondo de sus aletas es áspera y nudosa, lo que ayuda a evitar que estos enormes animales se resbalen sobre el hielo. Las morsas tienen largos colmillos (dientes caninos superiores extralargos) que se utilizan tanto para luchar como para excavar en el hielo cuando sacan sus cuerpos pesados del agua.

Las morsas se encuentran en los océanos Atlántico y Pacífico septentrional, donde habitan témpanos de hielo y costas rocosas, además de pasar mucho tiempo en el agua fría y helada. Durante los meses de invierno, cuando el hielo es más grueso, las morsas tienden a preferir las zonas de hielo más delgado que pueden romperse fácilmente a la superficie del agua de debajo. En los meses más calurosos del verano, cuando el hielo retrocede, las morsas se encuentran más comúnmente en áreas remotas de la costa rocosa. A pesar de estar bien adaptadas a las condiciones de congelación en el extremo norte, en ocasiones se ha sabido que las morsas se aventuran más al sur en zonas del centro de Canadá, alrededor del Reino Unido e incluso hasta las aguas cercanas a la costa española. Sin embargo, pasan la mayor parte de su tiempo en y alrededor del Círculo Ártico, donde están cada vez más amenazados por el calentamiento global, que está agotando rápidamente el hielo en el que estos animales han aprendido a confiar.

Las morsas son animales increíblemente sociables que viven en grandes rebaños en los témpanos de hielo que pueden contener hasta miles de individuos y consisten principalmente en hembras (vacas) con sus crías, junto con un número de machos dominantes (toros). Cuando se retiran al agua para alimentarse, estos enormes rebaños se dividen en bandas más pequeñas que suman tan sólo diez individuos, por lo que hay menos competencia por alimentos. Las morsas macho son casi el doble del peso de sus contrapartes hembra y tienen colmillos mucho más largos que pueden crecer hasta un metro de largo y se utilizan principalmente para luchar con competidores por los sitios de reproducción más favorecidos y las hembras que residen allí. Se sabe que hacen una variedad de sonidos vocales incluyendo los fuelles fuertes durante la temporada de apareamiento que se producen fácil y ruidosamente gracias a las dos bolsas de aire en sus cuellos.

Las morsas se reproducen más comúnmente a mediados del invierno entre los meses de enero y marzo. Después de un período de gestación que dura unos 15 meses, nace un solo cachorro sobre el hielo de hasta 1,2 metros de longitud y 75 kg de peso. Las crías de morsa tienen el pelo corto y suave cubriendo sus cuerpos, aletas grises pálidas y un bigote grueso y blanco sin dientes visibles. Sólo maman con leche materna durante los primeros seis meses cuando comienzan a comer alimentos más sólidos. Después de su primer año, los cachorros de morsa son casi el triple del tamaño que tenían al nacer y comienzan a ser cada vez más independientes, aunque tienden a permanecer muy cerca de sus madres increíblemente protectoras hasta que tienen dos o tres años de edad. Las hembras jóvenes a menudo permanecerán cerca de su madre, pero los machos comienzan a aventurarse lejos de la manada para unirse a los grupos de solteros masculinos. Las morsas hembras son capaces de reproducirse a los 6 o 7 años de edad, pero los machos no maduran hasta que tienen al menos 10 años de edad, pero a menudo no se reproducen con éxito hasta que pueden demostrar su dominio alrededor de 5 años después.

 

Las morsas son animales carnívoros que sólo cazan y comen otros animales para sobrevivir. Tienen un bigote grueso que contiene aproximadamente 450 bigotes muy sensibles que les ayudan a encontrar comida en las oscuras y turbias aguas a profundidades de unos 100 metros bajo la superficie. Las morsas encuentran casi todas sus presas en el fondo del océano y se sabe que expulsan arroyos de aire y agua al sedimento para revelar los alimentos ocultos bajo la arena. Se alimentan principalmente chupándose los alimentos en la boca en lugar de utilizar los dientes para masticarlos, e incluso se sabe que se agarran los mariscos entre los labios y chupan la criatura suave desde el interior de la concha, antes de escupir la concha hacia el agua. Las morsas se alimentan de una variedad de diferentes especies de presas incluyendo almejas, caracoles, gusanos, calamares, pulpos e incluso algunas especies de peces de movimiento lento. También se sabe que algunas poblaciones de morsas cazan focas.

Debido al gran tamaño y a la naturaleza agresiva de estos mamíferos marinos, los morsas tienen pocos depredadores en sus ambientes naturales, con la excepción de las vainas de las Ballenas Asesinas y el Oso Polar ocasional y valiente, ya que pueden defenderse fácilmente con sus enormes colmillos. Los seres humanos son los depredadores más comunes de la morsa, ya que son cazados por las poblaciones locales para la carne, piel y aceite (junto con la caza menos deseable de ellos para su marfil de personas no nativas). También se ven amenazados en algunas zonas por la contaminación del agua, incluida la contaminación por hidrocarburos que les afecta directamente pero también a través de sus presas, junto con los grandes buques pesqueros que recogen los animales de los que se alimentan las morsas y no sólo les dejan menos alimento, sino que también provocan una grave contaminación acústica en las aguas normalmente tranquilas y remotas.

Las morsas están increíblemente bien adaptadas para vivir en algunas de las regiones más frías del mundo con piel gruesa que cubre una gruesa capa de grasa (grasa) que ayuda a mantenerlas calientes. Sus enormes colmillos fueron originalmente pensados para ayudarles a alimentarse, pero se sabe que están más relacionados con el estatus social e incluso con la movilidad. Las morsas cavan sus colmillos en témpanos de hielo para ayudarles a sacar sus enormes cuerpos del agua, pero también anclan sus colmillos en el hielo para que puedan dormir mientras sus cuerpos permanecen sumergidos bajo las olas. Las morsas también se sabe que utilizan sus colmillos largos y poderosos como un pico para esculpir su camino a través del hielo grueso. Las morsas se alimentan en la oscuridad del fondo del océano y se sabe que suelen sumergirse a profundidades de entre 80 y 100 metros durante casi media hora cada vez. Sin embargo, estudios recientes muestran que dependiendo de la disponibilidad de presas, se sabe que las morsas alcanzan profundidades mucho más profundas de hasta 180 metros bajo la superficie del agua.

Durante miles de años, la gente local ha pensado que las morsas son muy similares a los humanos, ya que se sabe que tienen cualidades de inteligencia, son lentas para reproducirse y cuidan mucho tiempo y muy bien a sus jóvenes más vulnerables. Las morsas también han sido cazadas por la gente en sus países de origen desde hace miles de años como una buena fuente de alimento, pero en los últimos años también han sido cada vez más cazadas por el marfil en sus colmillos, que se considera el segundo en tamaño y calidad sólo a los de los elefantes. La caza a gran escala ha diezmado las poblaciones de morrales, especialmente en ciertas zonas, pero también está aumentando la cantidad de contaminación que está teniendo un efecto devastador en las poblaciones silvestres.

Hoy en día, se considera que la morsa es una especie casi amenazada en su entorno natural, aunque es difícil recopilar datos sobre estos mamíferos que se alimentan en el fondo. Han estado disminuyendo en número desde el siglo XVIII con niveles crecientes de caza y actividad humana y más recientemente se están viendo cada vez más amenazados por la disminución de la cantidad de hielo debido al calentamiento global. Aunque se desconoce el tamaño exacto de la población, se estima que quedan entre 200.000 y 250.000 individuos en las aguas heladas del Círculo Polar Ártico.