Pingüino africano

El pingüino africano es una especie de tamaño pequeño a mediano que se encuentra a lo largo de la costa de Sudáfrica y en varias de sus islas circundantes. Se cree que el pingüino africano está más estrechamente relacionado con los pingüinos de Humboldt y Magallanes que se encuentran en el sur de Sudamérica, y el pingüino de Galápagos que se encuentra en el Océano Pacífico cerca del Ecuador. El pingüino africano fue nombrado por el hecho de que es la única especie de pingüino que se encuentra en la costa africana, y se cree que es una de las primeras especies de pingüinos descubiertas por los humanos.

Anatomía y apariencia del pingüino africano

El pingüino africano es una especie bastante distintiva de pingüino con marcas blancas y negras limpias y un pico negro puntiagudo. El Pingüino Africano también tiene los pies negros y un número de marcas puntuales manchadas en su pecho blanco que se dice que son tan únicas para el pingüino individual como lo es una huella digital humana, junto con una estrecha banda negra. El pingüino africano macho es generalmente un poco más grande que sus contrapartes femeninas, pero ambos son bastante similares en apariencia. Uno de los rasgos más distintivos del pingüino africano es que tiene glándulas rosadas sobre sus ojos que le ayudan a lidiar con los climas templados. Cuanto más caliente se pone el pingüino africano, más sangre se envía a estas glándulas para que se enfríe por el aire circundante, que a su vez, hace que estas glándulas sean más rosadas.

Distribución y hábitat de pingüinos africanos

El pingüino africano se encuentra en la costa suroccidental de África, viviendo en 27 colonias en 24 islas entre Namibia y Algoa Bay, cerca de Port Elizabeth, Sudáfrica, con la colonia más grande encontrada en la isla Dyer, cerca de Kleinbaai. Los pingüinos africanos están más densamente distribuidos alrededor de las frías aguas ricas en nutrientes de la corriente de Benguela, donde hay una abundante provisión de alimentos. Aunque pasan gran parte de su tiempo en el mar, los pingüinos africanos se reúnen en sitios de anidación en islas rocosas, donde pasan sus días en madrigueras protegidas para evitar el sol caliente. Son una de las únicas especies de pingüinos que se encuentran en condiciones de no-congelación y hacen frente a esto excavando, emergiendo al atardecer y al amanecer, y usando las glándulas rosadas sobre sus ojos para enfriar la sangre.

Comportamiento y estilo de vida del pingüino africano

Como muchas otras especies de pingüinos, los pingüinos africanos son aves increíblemente sociables, con adultos formando lazos de pareja que duran toda la vida (hasta 10 años). Los pingüinos africanos a menudo pueden verse acicalándose unos a otros, lo que no sólo es práctico para limpiar, sino también para eliminar parásitos e incluso para reorganizar las plumas, fortaleciendo constantemente el vínculo social entre los dos. Sus exhibiciones de cortejo son a menudo muy ruidosas, ya que los pingüinos macho y hembra se llaman entre sí usando una serie de sonidos parecidos a un burro. También se sabe que los pingüinos africanos se someten a un punto de baño a pocos metros de la costa, lo que se cree que hacen regularmente para limpiarse y refrescarse en el calor.

Reproducción y Ciclos de Vida del Pingüino Africano

Los pingüinos africanos comienzan a reproducirse a la edad media de cuatro años, cuando un macho y una hembra se emparejan, y tienden a reproducirse juntos por el resto de sus vidas. La hembra de pingüino africano se excava una madriguera o encuentra un chapuzón debajo de una roca o arbusto, en el que pone dos huevos. Los huevos son incubados por ambos progenitores hasta por 40 días, cuando sólo uno de los huevos normalmente eclosiona. Los polluelos pingüinos africanos son alimentados y mantenidos calientes por sus padres constantemente hasta que tienen un mes de edad cuando comienzan a ser dejados solos, formando guarderías con otros polluelos para protegerse de los depredadores. Tienden a permanecer con sus padres hasta que tienen entre 3 y 5 meses de edad, cuando abandonan la colonia (esto depende del suministro y calidad de los alimentos en la zona). Los polluelos regresan a la colonia después de un par de años para mudarse a su plumaje adulto. Los pingüinos africanos generalmente viven entre 10 y 15 años.

Dieta y presa del pingüino africano

El pingüino africano es un animal carnívoro que, como todas las demás especies de pingüinos, sobrevive con una dieta que sólo está compuesta por organismos marinos. Los peces balleneros como anchoas, sardinas, caballa y arenques redondos constituyen el grueso de la dieta del pingüino africano, junto con los calamares o crustáceos ocasionales cuando escasea la comida normal. El cuerpo aerodinámico del pingüino africano le permite moverse a través del agua como un cohete, capaz de alcanzar una velocidad máxima de unos 20 km/h cuando caza alimento. Los pingüinos africanos capturan a sus presas zambulliéndose en las profundidades oceánicas durante unos 2 minutos cada vez. Aunque normalmente alcanzan profundidades de unos 30 metros, no es infrecuente encontrarlos cazando a más de 100 metros bajo la superficie del agua.

Predadores y amenazas de pingüinos africanos

El menor tamaño del pingüino africano significa que tiene muchos depredadores tanto en el agua como en tierra firme. Sus depredadores marinos son principalmente los tiburones y las focas de Cabo Fur, pero la mayor amenaza para ellos en tierra es no sólo para los pingüinos adultos, sino más bien para los huevos y pollitos vulnerables. Las gaviotas de Kelp y los íbices asustados se alimentan de ellos desde el aire y se ha observado que las tortugas mongoose, serpientes y leopardos los cazan en tierra. El pingüino africano también se ha visto gravemente afectado por la actividad humana en sus regiones nativas, y se cree que las poblaciones han sufrido un drástico descenso, debido principalmente a la explotación de sus huevos para alimentarse cuando fueron descubiertos por primera vez. También se ven gravemente afectados por la perturbación de sus hábitats naturales.

Datos y características interesantes sobre el pingüino africano

Los pingüinos tienen más plumas que cualquier otro ave, las cuales actúan como una capa impermeable que mantiene su piel seca. Los pingüinos africanos mudan una vez al año en sus colonias. Todo el proceso dura unos 20 días, en los que los pingüinos africanos no pueden nadar ni comer, y pueden perder casi la mitad de su peso corporal. Se sabe que los pingüinos africanos pasan largos periodos de tiempo pescando en el mar, y dependiendo de la zona, pueden viajar entre 30 y 110 km en un solo viaje. Sin embargo, aquellos pingüinos africanos que tienen polluelos para alimentar, rara vez llegarán tan lejos, capturando comida cerca de la costa, y lo más rápido posible. El Pingüino Africano es también conocido como el pingüino de Jackass, debido a la llamada parecida a un burro que hacen durante sus rituales de cortejo.

Relación del pingüino africano con los humanos

Se cree ampliamente que los pingüinos africanos fueron una de las primeras especies de pingüinos en entrar en contacto con los humanos, debido a que se encuentran en la costa templada de Sudáfrica y no en el corazón de la Antártida. Sin embargo, esto no parece haber funcionado en beneficio del ave, ya que sus huevos fueron robados para el alimento (retrasando la velocidad de reproducción), y el guano utilizado en la construcción del nido fue recolectado para abono. Hoy en día, otras amenazas a las que se enfrenta el pingüino africano son la competencia por los alimentos procedentes de la pesca comercial y la contaminación por petróleo en el agua. Sólo un pequeño puñado de sitios de anidación pueden ser visitados por los turistas, pero la naturaleza nerviosa de la gente del Pingüino significa que estas áreas deben ser estrictamente monitoreadas.

Estado actual de conservación y vida del pingüino africano

Hoy en día, el pingüino africano es considerado un animal vulnerable y ha sido catalogado como en peligro por la UICN. Se cree que la población actual de pingüinos africanos de alrededor de 70.000 parejas reproductoras, es menos del 10% de la población que existía en 1900. En la década de 1950, la población de pingüinos africanos se había reducido a la mitad y, en 1980, se había reducido nuevamente a la mitad. La población de pingüinos africanos disminuye aproximadamente un 2% cada año, debido principalmente al consumo humano de sus huevos, la competencia por alimentos y la interrupción del hábitat.