Pingüino emperador

El Pingüino Emperador se encuentra en y alrededor del continente antártico y no sólo es la especie de pingüino más grande del mundo, sino también una de las más singulares. En lugar de reproducirse en los meses más cálidos del verano como otras especies de pingüinos, los pingüinos emperadores ponen e incuban sus huevos durante la época más fría del año en el lugar más frío de la Tierra. Los pingüinos emperador son aves sin vuelo que tienen alas pequeñas y rígidas que les ayudan a volar a través del agua, en lugar de por el aire. A pesar de haber sido grabado por primera vez por el Capitán Cook en su segundo viaje a finales de 1700, la primera colonia de pingüinos emperador no fue descubierta hasta 1902, con su naturaleza extremadamente sureña que llevó a nuevas colonias que aún se registraron hasta 1986. Debido al hecho de que los pingüinos emperador crían en el hielo, se cree que son una de las únicas especies de aves que podrían pasar toda su vida sin realmente caminar en la tierra.

 

Anatomía y apariencia del pingüino Emperador

El pingüino emperador es un ave grande que se levanta a más de un metro de altura. Sus plumas varían en color de negro en la espalda a blanco en la parte delantera con un parche amarillo hacia el cuello. Se cree que la coloración blanco y negro es particularmente importante para camuflar al Pingüino Emperador de los depredadores mientras está en el océano. También tienen orejeras amarillas y una tira naranja-amarilla que recorre la longitud de su pico negro, que es relativamente pequeño en tamaño para retener el calor. Sus pies negros y con garras también están palmeados para ayudarles a nadar, pero proporcionan poca ayuda cuando caminan por la tierra (en su lugar, los pingüinos emperadores se deslizan sobre su vientre). Para mantenerse calientes en condiciones tan hostiles, tienen una triple capa de plumas densas, grasas e impermeables y una gruesa capa de grasa debajo de la piel. También están bien adaptados para nadar con sus cuerpos aerodinámicos deslizándose por el agua, impulsados por sus pequeñas y rígidas alas.

Distribución y hábitat de pingüinos emperador

Los pingüinos emperador se encuentran en las profundidades del sur, habitando el hielo compactado en el continente antártico y a lo largo de la costa. Llegando a tierra para reproducirse, pueden viajar distancias de hasta 200 km a través del hielo para llegar a su colonia de cría antes de regresar al mar abierto para alimentarse. A diferencia de una serie de otras especies de pingüinos que pueden visitar el continente antártico de vez en cuando, el Pingüino Emperador no migra hacia el norte y en su lugar pasa todo el año en el Océano Austral. De hecho, sólo dos de las cuarenta colonias de pingüinos emperador conocidas crían en hielo que no está unido al continente antártico. Sin embargo, los pingüinos emperadores se están viendo cada vez más afectados por la pérdida de hábitat en forma de calentamiento global que no sólo reduce la cantidad de hielo en el continente, sino que también hace que se derrita a principios de año.

Comportamiento y estilo de vida de los pingüinos emperador

Los pingüinos emperador son aves increíblemente sociables que viven juntas en colonias que pueden contener miles de individuos. Una vez que han encontrado un compañero, los pingüinos emperador permanecen fieles el uno al otro para la vida y utilizan las llamadas vocales para encontrarse uno al otro otra vez cuando vuelven al sitio de la crianza. Son excelentes nadadores que también se sabe que saltan del agua cuando viajan a la velocidad de la misma manera que los delfines. Conocido como “marsopa”, permite que el Pingüino Emperador respire pero sin tener que ralentizarse. También se les conoce por bucear a profundidades de más de 500 metros, convirtiéndolos en las aves más profundas del mundo, donde pueden contener la respiración hasta 20 minutos a la vez. Normalmente viajando a velocidades de entre 5 y 10 km/h pero capaz de nadar a 24 km/h, los pingüinos emperador pueden viajar hasta 1.000 km en un viaje de búsqueda de alimento.

Reproducción y Ciclos de Vida del Pingüino Emperador

Los pingüinos emperadores crían cada año en los meses de invierno que son los meses más fríos, oscuros y hostiles del año antártico. Comienzan a llegar en sus colonias reproductoras que pueden estar a muchas millas del océano entre marzo y abril y una vez que han encontrado a su pareja, las hembras ponen un solo huevo de mayo a junio. El huevo se transfiere rápidamente al macho que lo apoya sobre sus pies para evitar que toque el suelo congelado, y lo cubre con una bolsa de cría caliente que mantiene el huevo caliente. Las hembras de pingüinos emperador salen para el mar abierto donde buscan alimento durante dos meses enteros, dejando a los machos para cuidar los huevos durante los meses de invierno. Las temperaturas pueden alcanzar -60 grados centígrados y con vientos de hasta 100 mph, los pingüinos emperadores macho se juntan para calentarse, alternando entre las afueras y el medio para asegurar que todos los miembros de la colonia se mantengan calientes. Los huevos eclosionan después de 70 días en primavera, lo que coincide con el regreso de las hembras que alimentan a los jóvenes y los mantienen calientes con su bolsa de cría en la barriga, mientras que los machos salen a buscar comida. Una vez que han comido, los machos regresan para ayudar a cuidar al pollito que crece rápidamente.

Dieta y presa del pingüino emperador

El pingüino emperador es un animal carnívoro que sólo caza y come animales en el agua circundante para sobrevivir. El pescado y el krill constituyen la mayor parte de su dieta junto con el calamar y los crustáceos. Al igual que otras especies de pingüinos, los pingüinos emperadores tienen una lengua áspera y puntiaguda que les ayuda a comer pescado resbaladizo. Los pollitos de pingüino emperador no son lo suficientemente grandes o fuertes como para cazar hasta que el hielo se derrita en el verano y por lo tanto dependen de sus padres para recolectar comida para ellos. Los machos y las hembras se turnan para dejar el pollito y salir al mar a buscar comida antes de regresar y alimentar al pollito de crecimiento rápido regurgitando una pasta de pescado de su estómago en la boca del pollito. Durante la incubación de sus huevos a lo largo del invierno, los pingüinos emperadores macho no comen nada y pueden perder hasta la mitad de su peso corporal para cuando el pollito haya eclosionado dos meses después.

Predadores y amenazas de pingüinos emperador

Los pingüinos emperador son presa de un gran número de grandes carnívoros marinos, pero sus depredadores exactos varían según la ubicación geográfica. Sin embargo, a pesar de habitar la masa terrestre más meridional y hostil del planeta, los pollitos de pingüino emperador siguen siendo vulnerables y son presa del enorme petrel gigante del sur, un animal que se cree es responsable de más del 30% de las muertes de los pollitos de pingüino emperador. Los pingüinos emperadores adultos son presa de las focas leopardo y las ballenas asesinas, que también llevan a los pingüinos emperadores jóvenes que apenas están aprendiendo a nadar. Los pingüinos emperadores también se ven amenazados por la disminución de la cantidad de hielo en bolsas causada por el calentamiento global y a veces también son capturados en las redes de grandes buques pesqueros comerciales.

Datos y características interesantes del pingüino emperador

Cuando regresan a sus lugares de cría después de haber sido alimentados en el océano durante los últimos meses, las parejas masculinas y femeninas se encuentran usando diferentes llamadas vocales. Se cree que la frecuencia difiere entre ellos para facilitar su localización. Lo mismo se aplica también con los padres y los polluelos cuando se reúnen después de un viaje de pesca. A pesar del hecho de que los polluelos pingüinos emperador crecen notablemente rápido, no son capaces de acompañar a sus padres en el agua hasta entre noviembre y diciembre y en su lugar se reúnen con otros polluelos en pequeños grupos para mantener el calor. No sólo se enfrentan a una larga caminata hasta el mar abierto hasta que el hielo se derrita aún más, sino que también deben esperar hasta que hayan desarrollado sus plumas adultas, densas y aceitosas, para mantener al joven pingüino emperador tanto caliente como impermeable.

 

Relación del pingüino emperador con los humanos

Desde que los exploradores comenzaron a aventurarse realmente en el sur del Océano Austral y en el continente antártico, se han sentido fascinados por los pingüinos. A principios del siglo XX, los científicos creían ampliamente que los pingüinos emperadores eran una especie de “eslabón perdido” evolutivo y aunque esta teoría se ha disuelto un poco desde entonces, se cree que han evolucionado a partir de algunas de las primeras y más primitivas especies de aves del planeta. Los pingüinos emperadores han sido estudiados cada vez más a medida que la tecnología mejorada ha permitido a más y más personas visitarlos en su hábitat natural. También han sido cazados y comidos por la gente en el pasado.

Estado de Conservación del Pingüino Emperador y Vida Actual

Hoy en día, el pingüino emperador es catalogado por la UICN como una especie que es de preocupación menor de extinguirse en el medio silvestre en un futuro cercano. De hecho, su carácter meridional puede significar que son las menos vulnerables de las dieciocho especies diferentes de pingüinos. Se cree que hay alrededor de 200.000 parejas reproductoras de pingüinos emperador en el Océano Austral y aunque las poblaciones se mantienen sanas y relativamente estables, se ven cada vez más afectadas por el rápido derretimiento del hielo y los niveles más altos de actividad humana alrededor de la Antártida.